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Sustainable Water Management ImprovesTomorrow's Cities Health (SWITCH) es un programa de investigación-acción, co-financiado por la Unión Europea, coordinado por UNESCO - IHE, en el cual participó IRC como una de 33 instituciones de 15 países de Europa, África, Asia y América Latina. Surgió como respuesta a la problemática ambiental actual relacionada con el manejo del recurso hídrico en áreas urbanas.

Con más de la mitad de la población del planeta viviendo en áreas urbanas y con una proyección de rápido crecimiento en el futuro, las ciudades enfrentan actualmente una desalentadora prueba en el campo de la gestión del recurso hídrico. Su escala y la concentración de la población presentan un particular desafío en la prestación de servicios de abastecimiento de agua y saneamiento, en la creación de un ambiente seguro y agradable, y en el manejo de residuos.

A medida que las preocupaciones por la sostenibilidad han adquirido importancia en los planes de trabajo, el reto consiste en que las ciudades hagan más con menos recursos, con el fin de prestar mejores servicios a toda la población, con impactos ambientales menos negativos y más positivos en las ciudades y en las áreas aledañas.

El proyecto SWITCH, de duración de cinco años (2006-2011), fue un experimento que se concentró en algunos de los desafíos clave para la sostenibilidad de la gestión del recurso hídrico en áreas urbanas. En varias ciudades de diferentes países, se propuso evaluar lo que se requería para lograr una transición hacia una gestión más sostenible del recurso hídrico urbano, combinando actividades de demostración e investigación basadas en las necesidades, aprendizaje participativo multilateral y la capacitación y el desarrollo de capacidades.

El papel del IRC en el programa fue de desarrollar y promover la metodología de Alianzas de Aprendizaje. Son plataformas inter-institucionales, para analizar y discutir la problemática de gestión de aguas urbanas, e identificar y revisar posibles soluciones. Aparte del liderazgo metodológico en este tema, el IRC apoyó estas alianzas en algunas ciudades. En América Latina, el IRC también realizó casos de estudio sobre gobernabilidad e infraestructura hídrica urbana en las ciudades de Cali, Colombia; Lima, Perú y Belo Horizonte, Brazil. 

La publicación final (SWITCH in the City) recopila las experiencias de las 12 ciudades que participaron en el proyecto SWITCH (Accra, Alejandría, Beijing, Belo Horizonte, Birmingham, Cali, El Cairo, Hamburgo, Lima, Lodz, Tel Aviv y Zaragoza) en cuatro continentes y ofrece una serie de pautas enfocadas hacia la promoción del compromiso por parte de los actores. El libro servirá de inspiración para quienes están interesados en la investigación basada en las necesidades, el compromiso multilateral y el impacto de la investigación para la implementación a mayor escala, no sólo en la gestión del recurso hídrico en las ciudades, sino también en otras áreas donde se presentan problemas tan complejos y "escandalosos".

El proyecto SWITCH invitó a un cambio de paradigma en el manejo del agua en áreas urbanas a través del desarrollo, aplicación y demostración de soluciones de tipo científico, tecnológico y socioeconómico, considerando un enfoque integral en la gestión del recurso hídrico para la "ciudad del futuro" con una proyección entre 30 a 50 años. El enfoque estratégico del proyecto se fundamentó en los principios de producción más limpia, con una comprensión de las limitaciones actuales, y de la vulnerabilidad de los sistemas convencionales de manejo del agua en áreas urbanas. Este enfoque fue el eje de las acciones de investigación y desarrollo tecnológico, las actividades de demostración, de formación de capacidades, todas ellas interactuando para lograr el cambio de paradigma a través de las alianzas de aprendizaje.

 

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